El ciclo solar 25 ha comenzado

Desde diciembre de 2019, la actividad de la estrella ha vuelto a aumentar, lo que está en línea con las predicciones.

El ciclo solar 25 ha comenzado

En el último año y medio, el Sol ha estado bastante apagado: apenas una mancha solar cubrió su superficie, apenas una llamarada solar arrojó radiación y partículas al espacio. Como ahora muestran los datos de observación, durante los últimos nueve meses la actividad solar se ha estado recuperando lentamente de nuevo.

Ya en diciembre de 2019, nuestra estrella superó su mínimo de actividad, evento que ocurre aproximadamente cada once años. Esto confirma las predicciones hechas por el Panel de Predicción del Ciclo Solar 25, un panel internacional de expertos organizado por la NASA y NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica), en marzo del año pasado.

El panel, cuyos miembros incluyen a Robert Cameron del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS) en Alemania, espera que el Sol sea tan dócil en el ciclo solar 25 que ahora comienza como lo ha sido en los once años anteriores.

Durante más de 30 años, la NASA y la NOAA invitan regularmente a expertos internacionales para predecir la actividad solar de los próximos años. Esta no es una tarea fácil, ya que el comportamiento de nuestra estrella se caracteriza por una peculiar interacción de confiabilidad y capricho.

Las fases de alta y baja actividad solar se alternan en un ritmo sorprendentemente regular: aproximadamente once años transcurren entre dos mínimos de actividad. Al mismo tiempo, algunas propiedades de los ciclos solares como su fuerza y ​​duración exacta pueden variar y no parecen obedecer una regla a largo plazo.

La predicción más reciente del ciclo solar de marzo de 2019 ha pasado su primera prueba y ha previsto correctamente el inicio del próximo ciclo, el 25 desde el comienzo de las observaciones solares fiables, como anuncian hoy la NASA y la NOAA.

El Panel de Predicción del Ciclo Solar 25 había localizado este punto en el tiempo entre noviembre de 2019 y octubre de 2020. Las mediciones de los satélites de investigación en los últimos meses ahora muestran que la actividad solar ha aumentado nuevamente desde diciembre de 2019.

El ciclo solar 25 ha comenzado
Como se puede ver en estas imágenes UV, la atmósfera del Sol muestra su lado monótono durante el mínimo solar (izquierda, diciembre de 2019) y un nivel de actividad mucho más alto durante el máximo solar (derecha, abril de 2014).

Determinar el comportamiento de nuestra estrella de antemano no es solo de interés científico. “En las fases de alta actividad, las erupciones violentas de partículas y la radiación del Sol también pueden afectar a la Tierra”, dice Robert Cameron de MPS, quien contribuyó a las predicciones. En el peor de los casos, esto puede causar daños a sistemas técnicos como satélites o poner en peligro a los astronautas.

El nuevo ciclo solar debería dar pocos motivos de preocupación a este respecto. El Panel de Predicción predice que será similar a su predecesor es decir bastante débil. La fuerza de los ciclos solares ha mostrado una clara tendencia a la baja desde la década de 1980.

“Como parece, el período actual de baja actividad solar, en comparación con los ciclos fuertes durante la mayor parte de los últimos 50 años, continuará durante los próximos once años”, dice Cameron.

El próximo máximo solar será bastante débil y debería ocurrir entre noviembre de 2024 y marzo de 2026.

Aunque los pronósticos de ciclos solares anteriores en algunos casos se desviaron notablemente, Robert Cameron está convencido de que el comportamiento del Sol se puede determinar de antemano, pero solo unos pocos años antes. Los nuevos hallazgos en la investigación solar lo han hecho posible, cree.

Las estructuras magnéticas locales que aparecieron años antes en la superficie visible del Sol proporcionan pistas importantes. Estas denominadas regiones bipolares consisten en áreas muy adyacentes de polaridad magnética opuesta y, a menudo, van acompañadas de manchas solares.

Como en una especie de cinta transportadora solar, a lo largo de varios años, enormes flujos de plasma meridional transportan estos campos magnéticos locales desde cerca del ecuador hasta los polos solares, creando así el campo magnético solar global que dará forma al próximo ciclo solar. En los polos, el plasma desciende hacia el interior solar donde regresa al ecuador. “Cada revolución tarda unos once años y es la base física del ciclo solar”, dice Cameron.

Para las predicciones de la actividad solar, es fundamental, por un lado, observar de forma precisa y continua el número y la distribución de las regiones bipolares que se forman en la superficie del Sol años antes. Los satélites como el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA han estado proporcionando los datos necesarios durante varios años.

Resultados del panel de predicción del ciclo solar 25. © NASA / NOAA

Por otro lado, la heliosismología, una subdisciplina aún joven de la investigación solar, permite visualizar procesos en el interior del Sol y así determinar la velocidad exacta de los flujos de plasma que constituyen la cinta transportadora solar.

“Con estos métodos, podemos anticipar con varios años de anticipación cómo se comportará el Sol en el próximo ciclo solar”, dice Cameron.

Sin embargo, las predicciones que van más allá de un ciclo solar son, en principio, imposibles.