Telescopio de Arecibo

El famoso telescopio de Arecibo será desmantelado

Telescopio de Arecibo

telescopio de Arecibo. Una segunda rotura de cable el 7 de noviembre rompió los paneles parabólicas del telescopio de Arecibo y llevó la plataforma de instrumentos suspendida al borde del colapso.

La larga y productiva vida del telescopio de Arecibo ha llegado a su fin. La National Science Foundation (NSF) anunció hoy que desmantelará el icónico radiotelescopio en Puerto Rico luego de dos roturas de cable en los últimos meses que han llevado a la estructura al colapso.

El observatorio de 57 años, sobreviviente de numerosos huracanes y terremotos, se encuentra ahora en un estado tan frágil que intentar reparaciones pondría en peligro al personal y a los trabajadores. “Esta decisión no fue fácil de tomar”, dijo Sean Jones, director asistente de ciencias matemáticas y físicas de NSF, en una conferencia de prensa hoy. “Entendemos lo mucho que Arecibo significa para la comunidad [de investigación] y para Puerto Rico”.

Ralph Gaume, director de la división de astronomía de NSF, dijo en la sesión informativa que la agencia quiere preservar otros instrumentos en el sitio, así como el centro de visitantes y divulgación. Pero están amenazados si la estructura del telescopio colapsa. Eso haría que la plataforma de instrumentos de 900 toneladas, suspendida 137 metros sobre el plato de 305 metros de ancho, se derrumbara.

Agitar los cables podría dañar otros edificios en el sitio, al igual que las tres torres de soporte si se caen también.

“Existe un grave riesgo de un colapso inesperado y descontrolado”, dijo Gaume. “Un desmantelamiento controlado nos da la oportunidad de preservar los valiosos activos que tiene el observatorio”.

Durante las próximas semanas, las empresas de ingeniería desarrollarán un plan para un desmantelamiento controlado. Puede implicar soltar la plataforma de sus cables de forma explosiva y dejarla caer.

El telescopio de Arecibo ha sido ampliamente utilizado por astrofísicos y científicos atmosféricos y planetarios desde principios de la década de 1960. Durante muchos años fue el principal instrumento involucrado en la escucha de mensajes de civilizaciones extraterrestres, y su aspecto llamativo le valió un papel secundario en largometrajes.

El observatorio ha sido golpeado por los elementos a lo largo de los años, más recientemente por el huracán María en 2017 y un terremoto y réplicas en diciembre de 2019. Se desconoce si esas tensiones contribuyeron a las fallas de los cables, la primera de las cuales ocurrió el 10 de agosto . Un cable auxiliar, instalado en la década de 1990 cuando se agregaron 300 toneladas de nuevos instrumentos a la plataforma suspendida, se desprendió de su enchufe en un extremo, dañando algunos instrumentos y cortando la superficie del plato debajo.

Telescopio de Arecibo

Los ingenieros que investigan la rotura ordenaron un cable de reemplazo y otros para brindar apoyo. Durante sus estudios, notaron que uno de los 12 cables de suspensión principales, uno conectado a la misma torre que el cable auxiliar averiado, tenía una docena de cables rotos alrededor de su exterior. Debido a que estos cables de 9 centímetros de grosor están compuestos por 160 cables, pensaron que tenían suficiente capacidad para soportar la carga adicional.

Pero el 7 de noviembre, ese cable se rompió . La Universidad de Florida Central (UCF), que lidera el consorcio que administra las instalaciones de NSF, ya contaba con tres empresas de ingeniería en el lugar evaluando la primera ruptura. Rápidamente se dispusieron a analizar la seguridad de toda la estructura.

NSF envió otra empresa y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército. De los cinco, tres dijeron que la única forma de avanzar era un desmantelamiento controlado. Si un cable principal funcionaba por debajo de su capacidad de diseño, “ahora todos los cables son sospechosos”, dijo Ashley Zauderer, directora de programa de NSF para el Observatorio de Arecibo. Si uno de los tres cables principales restantes conectados a la torre dañada también fallaba, concluyeron los ingenieros, la plataforma colapsaría.

NSF, en los últimos años, ha estado buscando reducir su compromiso con el Observatorio de Arecibo y, al hacerse cargo de su administración, UCF ha asumido una mayor parte de la carga financiera .

Pero Gaume afirmó: “Esta decisión no tiene nada que ver con los méritos científicos del Observatorio de Arecibo. Se trata de seguridad “. La instalación todavía tiene capacidades poderosas y únicas en las que confían los investigadores, dijo. “Estoy seguro de la capacidad de recuperación de la comunidad astrofísica”, agregó, y NSF está trabajando con algunas de sus otras instalaciones para realizar algunos de los estudios que se han detenido.

Autor: Daniel Clery

Daniel es corresponsal principal de en el Reino Unido y cubre historias de astronomía, física y energía, así como de política europea.